Ethiopian Airlines lucha por mantenerse en los cielos, dice su director general a la AFP

La aerolínea más grande de África lucha por la “supervivencia” en medio de una pandemia: CEO

Ethiopian Airlines lucha por mantenerse en los cielos, dice su director general a la AFP

A principios de marzo, el director ejecutivo de Ethiopian Airlines, Tewolde Gebremariam, dijo en una conferencia de aviación en Addis Abeba que la pandemia de coronavirus era “un problema temporal”, comparable a un desastre natural o un aumento en los precios del petróleo.

Varias semanas después, la aerolínea más grande de África está atrapada en lo que Tewolde describe como “una lucha que estamos realizando para sobrevivir”, aumentando las operaciones de carga mientras busca diferir los pagos de arrendamiento de aviones.

“Para ser honesto contigo, nunca pensé que llegaría a esta etapa”, dijo Tewolde a la AFP en una entrevista esta semana.

“Nunca pensé que se propagaría así a esta velocidad y también en esta magnitud. Es demasiado rápido y demasiado expansivo y está más allá de la imaginación”.

En toda África, las aerolíneas perderán $ 6 mil millones en ingresos por pasajeros en 2020 en comparación con el año pasado debido al coronavirus, predijo la Asociación Internacional de Transporte Aéreo.

Ethiopian Airlines, la joya estatal de la economía nacional y una fuente vital de divisas, dice que se enfrenta a una pérdida de ingresos de 550 millones de dólares solo de enero a abril.

“Si te pones en mi lugar, la única forma de que Ethiopian Airlines pueda expandir o reenfocar sus recursos, energía y tiempo en negocios que no se vean afectados por el coronavirus”, dijo Tewolde.

Sin embargo, incluso cuando la aerolínea se mueve para asumir un papel central en la respuesta a la pandemia en África, transportando equipo médico que tanto se necesita por todo el continente, no puede durar más de tres meses antes de buscar ayuda financiera externa, dijo Tewolde.

“¿Seremos capaces de sostenernos con sólo el 15 por ciento de nuestros ingresos?” dijo, refiriéndose a la cantidad que normalmente trae la carga.

El CEO de Ethiopian Airlines, Tewolde Gebremariam, dijo que es posible que deba diferir los pagos de arrendamiento de aviones
El CEO de Ethiopian Airlines, Tewolde Gebremariam, dijo que es posible que deba diferir los pagos de arrendamiento de aviones

“Por un corto período de tiempo, sí. ¿Pero por cuánto tiempo? Muy difícil de predecir”.

pluma de carga

En los primeros días de la pandemia, Ethiopian Airlines fue criticada a nivel nacional por negarse a seguir a competidores como Kenya Airways al suspender los vuelos a China, donde se originó el coronavirus a fines del año pasado.

Pero Tewolde dijo que haría la misma llamada hoy, señalando que el primer caso de COVID-19 en Etiopía, la enfermedad causada por el coronavirus, resultó ser un japonés que llegó al país desde Burkina Faso.

Las rutas de China de la aerolínea ahora forman la columna vertebral de sus operaciones de carga a medida que los países luchan por tener en sus manos equipos de protección personal y otros bienes producidos en China.

Esta tarea se vuelve más desafiante por el hecho de que los vuelos de pasajeros, que pueden transportar carga en su parte más vulnerable, se han reducido drásticamente.

“En este momento, hay una grave escasez a corto plazo de carga desde China”, dijo Craig Jenks, director de la consultora Airline/Aircraft Projects Inc. con sede en Nueva York.

Las tarifas de carga de larga distancia son “al menos el doble de lo normal”, agregó Jenks.

Al comienzo de la crisis, Ethiopian Airlines tenía 12 cargueros y desde entonces ha contratado “10 a 15” aviones de pasajeros para construir su flota, en algunos casos robando asientos, dijo Tewolde.

Ethiopian Airlines ayudó a mover máscaras, kits de prueba y equipo de protección donados a países africanos por el multimillonario chino y A
Ethiopian Airlines ayudó a mover máscaras, kits de prueba y equipo de protección donados a países africanos por el multimillonario chino y cofundador de Alibaba, Jack Ma.

Esa capacidad está por debajo de competidores como Emirates y Qatar Airways, pero Jenks dijo que la carga aún podría dar a Etiopía hasta el 40 por ciento de sus ingresos normales.

Respuesta a la crisis

El etíope ha adoptado simultáneamente el trabajo exclusivo de la era del coronavirus.

Altos funcionarios desde Washington hasta Tokio han elogiado a la aerolínea por repatriar a sus ciudadanos, incluidos los voluntarios del Cuerpo de Paz de EE. UU. con base en 12 países de todo el continente.

A medida que se hizo evidente la gravedad de la crisis, los ejecutivos etíopes “se acercaron a la comunidad diplomática para ofrecer más servicios de carga y destacar su capacidad para ofrecer vuelos chárter/especiales”, dijo un funcionario del Departamento de Estado en un comunicado a la AFP.

En total, la aerolínea ha “apoyado el transporte de más de 2.100 ciudadanos estadounidenses y residentes permanentes legales” por una suma de alrededor de 4,7 millones de dólares, dijo el funcionario.

Ethiopian también ha trabajado con Carnival Cruise Line, que a principios de este mes contrató cuatro vuelos chárter para repatriar a los miembros de la tripulación atracados en el estado estadounidense de Luisiana.

La aerolínea espera estar profundamente involucrada en la respuesta a la pandemia de África.

El lunes terminó de distribuir el segundo lote de máscaras, kits de prueba, ventiladores y otros suministros donados a países africanos por el multimillonario chino Jack Ma.

Un miembro del personal del Programa Mundial de Alimentos (PMA) comprueba las cajas de equipo de protección personal en las instalaciones de carga de Ethiopian Airlines
Un miembro del personal del Programa Mundial de Alimentos (PMA) revisa cajas de equipo de protección personal en las instalaciones de carga de Ethiopian Airlines en el aeropuerto internacional de Addis Abeba a principios de este mes.

Y la semana pasada, las Naciones Unidas abrieron un centro de transporte de ayuda en Addis Abeba que dependerá de aviones de carga etíopes para transportar suministros y trabajadores humanitarios por todo el continente.

Tewolde dijo que esto representaba “una continuación de nuestro liderazgo en África” ​​incluso durante períodos de conflicto o brotes de otras enfermedades como el ébola.

“Todo tipo de problemas que ha sufrido África, siempre hemos estado con África”, dijo.

‘Lo que sea necesario’

Con el aumento del costo financiero de la crisis, Ethiopian está en conversaciones para diferir los pagos de arrendamiento de aeronaves y puede buscar aplazamientos en algunos pagos de $ 2 mil millones en deuda, dijo Tewolde.

La compañía está decidida a no despedir a miembros de su fuerza laboral regular, aunque podría recurrir a recortes salariales dependiendo de cuánto dure la crisis, dijo.

El auge actual de carga podría comenzar a desvanecerse en junio, y el tráfico de pasajeros podría permanecer reprimido mucho después de que los países levanten las restricciones de viaje, dijo.

Sin embargo, Tewolde dijo que Ethiopian seguía comprometido con los planes de crecimiento a largo plazo, incluida la construcción de un nuevo aeropuerto de $ 5 mil millones en las afueras de Addis Abeba.

“Haremos lo que sea necesario para asegurarnos de sobrevivir”, dijo.


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